Mientras muchos países intentan vivir con el virus, China mantiene la tolerancia cero

Wang Lijie planeó pasar tres días en el desierto de Gobi el mes pasado para contemplar el famoso bosque de álamos de la zona mientras sus árboles se tornan de un amarillo dorado.

En cambio, este residente de Beijing ha estado atrapado durante más de tres semanas, gran parte de ellas en cuarentena, luego de que las autoridades descubrieron un grupo de casos de COVID-19 en una ciudad cercana. Fue uno de los más de 9.000 turistas que quedaron varados en Ejin Banner, una parte remota de la región de Mongolia Interior de China que se encuentra en Gobi.

A medida que aumentan las tasas de vacunación en muchas partes del mundo e incluso en países que anteriormente tenían estrategias estrictas de contención de COVID alivian cautelosamente las restricciones, China está doblando su apuesta a su política de tolerancia cero.

China fue pionera en ese enfoque, de bloqueos estrictos, múltiples rondas de pruebas masivas y cuarentena centralizada, durante el primer brote importante del coronavirus en Wuhan. Y continúa ahora, incluso cuando dice que ha vacunado completamente al 77% de sus 1.400 millones de personas y ha comenzado a administrar inyecciones de refuerzo.

“El costo es realmente bastante alto, pero en comparación con no administrarlo, relajar (la política de tolerancia cero), entonces ese costo es aún mayor”, dijo Zhong Nanshan, un importante médico del gobierno, en una entrevista televisiva reciente.

El impacto de las restricciones no es generalizado, pero es impredecible. Los viajeros desafortunados pueden encontrarse en el lugar equivocado en el momento equivocado, como los turistas en el desierto de Gobi, algunos de los cuales fueron transportados en autobús 18 horas para terminar su cuarentena en otra ciudad. La gente de Beijing se ha quejado en línea por irse a un viaje de trabajo y no poder regresar a casa.

En una señal del efecto que las regulaciones pueden tener incluso en negocios prósperos, la popular cadena de restaurantes de Hotpot, Haidilao, decidió cerrar 300 puntos de venta en parte debido a la pandemia y está reduciendo un plan para agregar 1,200 nuevos. La tensión se ha sentido particularmente en lugares como Ruili, una ciudad en el suroeste que ha sido bloqueada repetidamente este año.

Pero para las autoridades de Beijing, el control sobre el virus se ha convertido en un motivo de orgullo, una potente herramienta de propaganda y una prueba, dicen, de una forma superior de gobierno. A menudo pregonan su éxito en mantener las muertes relativamente bajas, especialmente en contraste con Estados Unidos, cuya respuesta al COVID-19 el portavoz del Ministerio de Relaciones Exteriores ha calificado de “fracaso total”.

China ha informado de unas 4.600 muertes, en comparación con más de 755.000 en Estados Unidos, un país con menos de una cuarta parte de la población.

“Se está convirtiendo en parte de la narrativa oficial que promueve ese enfoque y lo vincula con la superioridad del sistema político chino”, dijo Yanzhong Huang, miembro principal del Consejo de Relaciones Exteriores.

Es imposible saber cuánto apoyo popular tienen las políticas, ya que las encuestas de opinión son raras y las críticas a menudo censuradas. Cuando Zhang Wenhong, un médico en Shanghai que ha sido comparado con el principal funcionario de salud estadounidense Anthony Fauci, planteó brevemente la posibilidad de vivir con el virus, fue rechazado por críticas oficiales y una investigación por plagio.

Pero el director del Centro para el Control de Enfermedades de China, Gao Fu, sugirió recientemente que el país podría abrirse una vez que esté vacunado al 85%, una señal de que el gobierno es consciente de que al menos algunos están ansiosos por eso.

En las últimas tres semanas y media, Wang ha tenido 18 pruebas para COVID-19. Sin embargo, no se queja. Puede trabajar de forma remota y ha comenzado un vlog de su vida diaria, interactuando con los residentes de Inner Mongolia en línea.

“Independientemente del tiempo que hayas sacrificado, o cuánto dinero hayas gastado, frente a la vida, frente a la salud, esas cosas no son dignas de mención”, dijo Wang. “Para la salud de todos, para que la sociedad sea más estable, algunas personas tienen que hacer sacrificios”.

Pero la estrategia de China lo distingue, ya que muchos países pasan a tratar de vivir con el virus, especialmente porque continúa mutando y las vacunas no pueden prevenir completamente la infección. En particular, Nueva Zelanda, que durante mucho tiempo había perseguido un enfoque de tolerancia cero, anunció el mes pasado un plan cauteloso para aliviar las restricciones, a pesar de un brote latente. Australia, Tailandia y Singapur, que impusieron severas restricciones de viaje durante gran parte de la pandemia, también han comenzado a abrir sus fronteras.

China, por el contrario, recortó el número de vuelos internacionales de pasajeros permitidos en el país en un 21% el mes pasado a 408 vuelos por semana hasta finales de marzo, al tiempo que aumentó el número de vuelos de carga en un 28%.

En Singapur, que comenzó a permitir la entrada sin cuarentena a viajeros completamente vacunados de ciertos países, el número de casos nuevos ha aumentado a miles por día desde menos de 100 antes. Pero la mayoría no terminará en el hospital.

“Es completamente irreal pensar que puedes permanecer en cero”, dijo Dale Fisher, profesor de la facultad de medicina de la Universidad Nacional de Singapur.

Pero incluso si solo un pequeño porcentaje de personas infectadas terminan en hospitales, eso podría ser un problema en China, con su enorme población, y sería especialmente complicado para un gobierno que ha apostado su reputación por mantener los números muy bajos.

“Creo que lo que preocupa a los líderes gubernamentales, académicos y funcionarios de salud pública (es), incluso una pequeña apertura puede conducir a brotes más grandes a una escala mucho mayor”, dijo Huang, del Consejo de Relaciones Exteriores.

Algunos de los ejemplos más dramáticos de la política de China provienen de Ruili, que limita por tres lados con Myanmar y ha luchado por mantener a raya al virus.

Los videos de un niño de 21 meses con mejillas redondas que ha sido examinado 78 veces han circulado ampliamente en línea. El padre del niño declinó una entrevista, pero confirmó que grabó los videos, que han inspirado empatía, pero que también han sido utilizados por los medios estatales como propaganda para mostrar cuán duros son los ciudadanos chinos.

Un residente de Ruili, que solo dio su apellido Xu, dijo que ha perdido la cuenta de cuántas pruebas ha realizado. En el punto álgido de un encierro, los voluntarios de la comunidad amenazaron con multarlo cuando fuera a tirar la basura.

Para salir de la ciudad, debe pagar siete días de cuarentena en el hotel; solo tiene que ir a una ciudad a 10 kilómetros (6 millas) de distancia. Las restricciones han devastado su negocio, que vende jade de Myanmar.

El gobierno de Ruili anunció a finales de octubre que otorgaría 1.000 yuanes (unos 150 dólares) a los residentes que hubieran experimentado dificultades y que permitiría a las pequeñas y medianas empresas aplazar los pagos de los préstamos.

En la región de Xinjiang, en el oeste de China, Li Hui ha estado encerrado durante aproximadamente un mes en la ciudad de Yili, donde se descubrieron algunos casos a principios de octubre.

Su madre, que vive en un pueblo cercano, se torció la muñeca, pero inicialmente no pudo ir a la ciudad para recibir tratamiento debido a las restricciones. Después de mucho suplicar, consiguió una ambulancia para llevarla a un hospital una semana después de su lesión. Todavía no puede visitarla.

“No sé cuánto tiempo pueden soportar los residentes de Yili”, dijo. “Realmente no puedo soportarlo más”. /Ap

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