El agua, ¿el gran olvidado del plan de infraestructuras de Biden?

Los problemas que generan las cañerías antiguas en ciudades estadounidenses suelen permanecer ocultos y tienden a pasarse por alto durante años antes de salir a la luz.

El mes pasado, la autoridad del agua de Clarksburg, Virginia Occidental, anunció que se habían detectado altos niveles de plomo en los niños de tres hogares. Las autoridades sustituyeron inmediatamente las tuberías y pusieron en marcha un programa para evaluar todo el sistema.

«No creo que sean conscientes de la magnitud del problema», dijo James Griffin, presidente del Festival del Patrimonio Negro de Virginia Occidental, que recientemente mantuvo una reunión vecinal con un funcionario del departamento del Agua.

Esta crisis se produce cuando el Senado está a punto de aprobar un plan de 1,2 billones de dólares para mejorar las infraestructuras y avanzar hacia las llamadas energías limpias.

Los ecologistas han acogido con satisfacción el plan, pero dicen que los fondos destinados a proyectos hídricos son insuficientes dada la magnitud del problema.

Esperan que más dinero sea destinado a las canalizaciones en el enorme paquete de gastos sociales y medioambientales del presidente Joe Biden, de 3,5 billones de dólares, que podría aprobarse este año pese a la oposición republicana.

El plan de infraestructuras «es un comienzo», apunta Tracy Brown, directora regional de protección del agua de Save the Sound.

– Un sistema desbordado –

Esta organización, que se centra en el estuario de Long Island y otras vías fluviales de Nueva York y Connecticut, urge a las autoridades locales a solucionar los problemas de aguas residuales que obligan regularmente a cerrar las playas locales tras las fuertes lluvias.

El grupo contabilizó 164 desbordamientos de aguas residuales en el condado de Westchester, cerca de Nueva York, entre 2010 y 2019, y deplora el descenso del apoyo federal en comparación con la década de 1970, cuando se construyó la mayor parte del sistema.

Esto «se origina por el deterioro de tuberías viejas, con un mantenimiento inadecuado, que se agrietan o no funcionan», según un informe de noviembre de 2020.

Los peores incidentes se registraron en la localidad de Mount Vernon, de población predominantemente negra, a unos 32 kilómetros de la ciudad de Nueva York, donde los residentes a veces tienen que recoger sus propias heces y vaciarlas en una alcantarilla.

Una mujer contó en un programa de televisión local que sus nietos llaman a su hogar «la casa de la caca».

La ciudad, que fue demandada por la agencia federal de protección del medio ambiente por los problemas de alcantarillado, calcula que el coste de las reparaciones podría superar los 100 millones de dólares.

«Es subterráneo», dice Brown. «La gente quiere invertir en cosas que pueda ver, como carreteras, puentes y policía».

– Casas antiguas –

En Virginia Occidental, la agencia de Aguas de Clarksburg analizó 228 hogares y encontró seis casos de niveles elevados de plomo, según el director general Jason Myers.

La autoridad sustituyó las tuberías desde las calles hasta las viviendas y suministró agua embotellada a más de 500 hogares.

Pero en esta ciudad también podría haber plomo en las tuberías del interior de las viviendas, ya que la mayoría se construyeron décadas antes de que se conocieran los peligros del plomo para el desarrollo de los niños.

«Sospecho que este problema está bastante extendido», dice Michael McCawley, profesor de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Virginia Occidental.

«Es esencial tener un programa nacional, porque si se deja en manos de las autoridades locales, no van a tener suficientes impuestos para mantener las infraestructuras», añade.

El Consejo de Defensa de los Recursos Naturales calcula que resolver el problema del plomo en todo el país costará 45.000 millones de dólares. Pero la propuesta del Senado sólo incluye 15.000 millones de dólares para este asunto.

«Es un paso en la dirección correcta, pero necesitamos mucho más», afirma Becky Hammer, subdirectora de política hídrica federal del Consejo./afp

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